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LAS TORTUGAS GIGANTES

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LAS TORTUGAS GIGANTES




Las tortugas gigantes, que pueblan las islas ecuatorianas "Galápagos", viven principalmente cerca de la costa, sobre los suelos cálidos y secos de lava bañados por el océano Pacífico. Constituyendo una especie en peligro de extinción ya que, de las 250,000 tortugas gigantes que habitaban estas islas, sólo quedan unas 15,000 en la actualidad.

Estas enormes especies de tortuga, en peligro de extinción, viven únicamente en el atolón de Aldabra, en el océano Índico y en las islas Galápagos, frente a las costas de Ecuador, en el Pacífico. Tanto la primera como la segunda, a la que dio fama Charles Darwin, alcanzan una longitud superior a 1 m y llegan a sobrepasar los 250 kg. Los reptiles de este tamaño son probablemente muy viejos, pues crecen muy despacio. Se sabe de tortugas que han vivido 150 años.
La tortuga es ahora una especie amenazada y catalogada como rara a consecuencia de la caza a que la ha sometido el hombre, la destrucción de sus hábitat y la introducción de animales que se alimentan de individuos jóvenes y compiten por el alimento con los adultos. Durante el siglo XIX en especial, los marineros cazaron muchas tortugas gigantes que utilizaban como fuente de carne fresca, que consumían tanto en las islas como en el curso de sus largos viajes. Se sabe de tortugas que han sobrevivido hasta 14 meses sin comida ni agua.

Hace ya bastante tiempo las tortugas gigantes estuvieron distribuidas en todos los continentes, excepto Australia y la Antártida, antes y durante el Pleistoceno. Ahora extintas en las tierras continentales; pero sólo en Galápagos se encuentran distintas poblaciones en múltiples localidades.

Buscando encontrar el origen de las tortugas gigantes, podemos mencionar que la corriente de "Humboldt", viaja por las costas de Chile y Perú, antes desviarse al Oeste en latitudes ecuatoriales, correspondientes al Archipiélago de Galápagos, por lo que podemos señalar que cabe la posibilidad de que estas se podrían haber movido a través de las corrientes marinas

Actualmente en las tierras continentales de América del Sur, existen tres especies del género "Geochelone", por lo que son las mejores candidatas a ser el nexo vivo más cercano, con las de las Islas Galápagos: "Geochelone denticulata", (tortuga de patas amarillas), "Geochelone carbonaria" (tortuga de patas rojas) y "Geochelone chilensis", la tortuga del chaco, la misma que vive en Bolivia, Paraguay y Argentina.

Actualmente las tortugas gigantes de Galápagos, "Geochelone nigra" (Geochelone elephantopus.), son las tortugas existentes más grandes del mundo (pesan más de 400 Kg.), la más antigua, en la fecha, debe tener más de 170 años.

Después de haber llevado a cabo diversos estudios en Galápagos se han reconocido más de 15 subespecies de "Geochelone nigra", aunque sólo 11 sobreviven en el presente. Seis de éstas se encuentran en islas separadas; cinco viven en las calderas de los cinco volcanes de la Isla Islabela, la más grande del archipiélago. Todas las subespecies están actualmente en peligro. Por ejemplo, de la subespecie "Geochelone Nigra abingdoni", sólo queda un ejemplar.

Para la clasificación de las subespecies se tomaron algunos caracteres morfológicos, como la forma del caparazón (en forma de cúpula o en forma de montura), el tamaño máximo de los adultos, el largo del cuello y de sus extremidades. Estas diferencias, sin embargo, no permiten una discriminación clara entre individuos de todas las subespecies; por lo que para aclarar mas aún esas diferencias y para determinar un posible ancestro, se tomaron muestras de piel de tortugas de las distintas subespecies de "Geochelone nigra", de las Galápagos y de "Geochelone", de América del Sur y de Africa, realizando un estudio de sus secuencias de DNA. Para llevar a cabo este estudio se considero que las muestras pertenezcan a individuos de tres árboles diferentes, a fin de obtener más seguridad en los resultados.

Al realizar un análisis de los resultados se pudo evidenciar la cercanía de las especies "Geochelone nigra" y "Geochelone chilensis", lo cuál no deja de llamar la atención ya que la segunda es la más pequeña de las tortugas de América del Sur. Además estos estudios revelaron algunas relaciones entre las subespecies de Galápagos. Un punto de interés fue que las cinco especies de la isla Isabela (Galápagos), no formaban una misma línea. Las cuatro subespecies del Sur de la isla, estaban relacionadas con la subespecie de la isla Santa Cruz(Galápagos), mientras la subespecie del norte, "Geochelone nigra becki", estaba relacionada con la subespecie de San Salvador. Esto respondería razonablemente a una influencia geográfica en la colonización de los distintos sectores de la isla Isabela. Además se evidenció que existe un pequeña o nula diferencia genética entre las cuatro subespecies del sur de las islas.

Otro de los datos sorprendentes, fue la cercana relación entre el único individuo viviente de la isla Pinta, de la subespecie "Geochelone nigra abingdoni", conocido como el "Solitario George", con las de las subespecies de la isla Española y San Cristóbal. Estas dos islas son las más alejadas de la isla Pinta, por lo que no concuerda con la conexión de las subespecies de las demás islas. Una explicación es que el "Solitario George", fue originado en la isla Española o San Cristóbal y posteriormente fue transportada hasta la isla Pinta

El "Solitario George", la única tortuga viviente de la isla Pinta, reside en la estación de investigación Charles Darwin. Habiéndose determinado que la única esperanza de supervivencia de las tortugas gigantes está en el mantenimiento de la protección internacional y el éxito del programa de cría en cautividad iniciado hace más de veinte años en la estación Darwin. Las hembras de tortuga ponen hasta 20 huevos en un hoyo de 30 cm y las crías salen excavando. Ya se han devuelto al estado silvestre muchas tortugas nacidas en cautividad.

Así el trabajo concluye que existe muy buena evidencia de que la tortuga del Chaco "Geochelone . chilensis", es la relación más cercana con las tortugas de las Islas Galápagos, lo que se relaciona con la afinidad que presentan en los tipos de hábitats en que viven. La tortuga del Chaco, vive en zonas secas, donde se alimentan de herbáceas y cactus, condiciones parecidas al ambiente de "Geochelone nigra".
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