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EL SOLITARIO GEORGE
LA ISLA PINTA Y
EL ARCHIPIELAGO GALAPAGOS

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EL SOLITARIO "GEORGE" LA ISLA PINTA Y
EL ARCHIPIELAGO GALAPAGOS




Esta demostrado que hace 30 años la única tortuga terrestre de la isla Pinta(Galápagos), es la conocida como "Solitario Jorge", un macho que está en cautiverio en el Instituto Darwin (Isla Santa Cruz) y no ha mostrado interés en aparearse; su especie (Geochelone abingdoni), está amenazada por la extinción. En octubre del año 2,003 un grupo de guardaparques se dedicó a la búsqueda de tortugas en la isla Pinta, localizando sólo los restos de 15 quelonios muertos hace varios años, según la administración del Parque Nacional Galapagos.

El rescate de los restos de tortugas se realizó de una manera muy cuidadosa , tratando de no dañar las osamentas, las que fueron recogidas, para su conservación y posibles estudios en el futuro; como conclusión, de esta labor, se estableció que lamentablemente no existe presencia ni rastro alguno de tortugas terrestres en la isla Pinta.

Posteriormente a su descubrimiento en 1,535, las Islas de Galápagos han sido conocidas por su homónimo la tortuga gigante Galápagos (Geochelone elephantopus). Galápago en español se asemeja a silla de montar y se refiere a la caparazón de estos quelonios.

Tratando de realizar una aproximación a lo que sería una descripción del ciclo de vida de estos reptiles podemos señalar que llegan a alcanzar su madurez entre los 20 o 30 años. De acuerdo a estudios y análisis realizados por años se ha determinado que generalmente esta especie muere durante la estación lluviosa, normalmente entre enero y junio en Galápagos; lo que permite concluir que, entre junio y diciembre, las hembras emigran a las zonas áridas para anidar; labor que inician excavando un agujero, con sus piernas posteriores, tarea que puede tomar varias horas, la hembra frecuentemente orina para ablandar la tierra. Cada nido lleva entre 2 y 20 huevos, del tamaño de una pelota del tenis. Después de cubrir el nido, las hembras ingresan a las regiones montañosas, dejando los huevos para encubar durante los próximos 4 a 8 meses. La temperatura del nido determina el sexo de las crías, con temperaturas más bajas se tiene más varones.

Cuando los huevos han cumplido su ciclo de incubación las tortugas jóvenes salen del cascarón entre noviembre y abril, tomando un mes para excavar fuera del nido. Estas crías pesan menos de 1/100, de lo que ellos pesarán cando sean adultos. Los halcones probablemente eran los únicos depredadores nativos de las tortugas jóvenes. Si sobreviven este difícil inicio ellos pueden vivir durante más de 150 años. Es posible que algunas de las tortugas gigantes vistas hoy, han estado cuando Charles Darwin visitó las Islas Galápagos en 1,835.

Actualmente se ha determinado que al introducir, relativamente rápido, animales foráneos al archipiélago, las plantas nativas y animales, no han tenido tiempo para desarrollar una defensa contra los nuevos competidores y depredadores. El impacto ha venido devastando las islas

Un claro ejemplo se da en la Isla de Santiago, los cerdos salvajes toman los huevos de las tortugas del mar, literalmente cuando ellas los están poniendo.

Otros hechos a tener en cuenta son los que han sucedido hasta finales de los 1,970, en la isla Santa Cruz, los perros salvajes atacaron una colonia grande de iguanas de tierra, matando a más de 500 y dejando los cuerpos a la intemperie. Ataques en manada similares a los comentados también ocurrieron en Isla de Isabela. Durante casi cien años en la isla de Pinzón, las ratas han matado cada cría de las tortugas gigantes, dejando sólo una población de adultas. La rata de Noruega agresiva, introducida alrededor de 1,983, está presente en por lo menos 2 islas y es de rápida reproducción.

Otro componente a tener en cuenta para explicar como descendió la población de las tortugas Galápagos es el hecho de haber introducido especies como las cabras, las que consumen las grandes plantas nativas, devorando la vegetación. Estas especies toman la fauna nativa para su comida, causando una severa corrosión de la tierra y extinción de especies de fauna. La reproducción rápida de la cabra engrandece el problema. Un hecho a comentar es que la introducción de 3 cabras a la Isla Pinta en los años 1,950, han producido una población de cabras de más de 50,000 en 1990. Hoy, sólo 2 de 14 de las islas mayores permanecen todavía intactas y libres de mamíferos introducidos.

Se ha determinado que catorce subespecies de tortugas de Galapagos se han desprendido de un antepasado común; nueve de éstas evolucionaron aisladamente, en cada isla individual. Las cinco especies restantes se asentaron en uno, de 5 volcanes de la isla. Hoy 3 de estas subespecies están extintas.

De isla en isla, las tortugas gigantes varían en su tamaño y la forma de sus caparazones, cuellos y miembros, pero en términos generales, todas las subespecies se adaptan bien al ambiente de las islas más bajas, más secas. Aunque ellos prefieren comer cactus caídos y vegetación, cuando éstos no están disponibles, deben alcanzar las hojas de los arbustos más altos. Las tortugas más grandes, con grandes caparazones son típicas de las islas de Lusher, más altas, en este lugar donde se alimentaban en los céspedes y otras plantas bajas y frutas caídas.

Otro lugar del planeta que repite el patrón de desarrollo, de las tortugas galápagos, son las islas Seychelles, en donde están presente y con problemas similares de descenso acelerado de su población. Estas islas forman un archipiélago de 115 islas esparcidas en el Océano Índico occidental, al noroeste del a isla de Madagascar. Fue colonia francesa y británica, y desde 1,976 es un estado independiente dentro de la Commonwealth. Desde hace unos años el turismo se está desarrollando a gran velocidad, convirtiéndose en la principal fuente de ingresos del país; a ello han contribuido su belleza natural, su clima tropical y sus tortugas gigantes.
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